Los radicales libres

Dalí - "Galatea de las esferas"Los llamados radicales libres, que vienen a ser como "los malos de la película", son átomos o grupos de átomos producto de la oxigenación celular (se calcula en un 2 a 4 % del oxígeno que consumimos). Son inestables y muy reactivos, causan daño celular, disminuyen el sistema inmune y cambian la conformación genética. Hay varios tipos: superóxidos, hidróxidos, peróxidos.

Normalmente el organismo produce sustancias que los neutralizan ("scavengers" = barredores) como la enzima superóxido dismutasa (SOD), la catalasa, la glutathion peroxidasa. Doy estos datos un poco aburridos, quizás, pues a lo largo de esta sección nos iremos refiriendo a estas sustancias.

Hay hechos que aumentan los radicales libres y que superan las barreras defensivas iniciando una reacción en cadena que produce la oxidación de los lípidos (lipoperoxidación).

Las LDL ("colesterol malo") son muy sensibles a la oxidación; los macrófagos (que son un tipo de glóbulos blancos de la sangre) las captan y se transforman en células espumosas disminuyendo su funcionamiento depositándose en la pared de los vasos (espacio subendotelial) produciendo la temida arteriosclerosis. Por su acción también disminuyen la inmunidad del organismo por la cual predisponen a las infecciones y al cáncer (debido al daño que pueden causar al ADN).

¿Qué hechos aumentan los procesos de oxidación de las grasas y la cantidad de radicales libres?:

  • Alimentación con grasas animales (salvo los pescados de mar) y saturadas

  • Frituras

  • Insuficiente aporte de nutrientes en la dieta

  • Radicaciones ultravioletas A y B; rayos X

  • Cigarrillo

  • Drogas

  • Metales pesados (plomo, cobre, hierro)

  • Exceso de alcohol

  • Radiaciones y polución ambiental

  • Edad

  • Inactividad física y obesidad

Los antioxidantes naturales o sintéticos son sustancias cuya presencia inhibe la tasa de oxidación y como tales son de utilidad para enfrentar a los radicales libres. Son de naturaleza variada (vitaminas, minerales, hierbas, flavonoides, enzimas y otros productos biológicos - melatonina, p.ej.- ) y en una próxima entrega hablaré de ellos.

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